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Dentro da fábrica onde os robôs estão construindo seu próximo telefone Samsung

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Na fábrica de dispositivos móveis da Samsung em Gumi, Coreia do Sul, a cerca de três horas de distância da capital do país, Seul, quase tudo é automatizado. Até o processo de calçar os tapa-sapatos necessários para entrar em partes da instalação é feito por uma máquina.

Esta história faz parte Evento da Samsunga coleção de notícias, dicas e conselhos da CNET sobre os produtos mais populares da Samsung.

O som de bots zumbindo, juntas de ar soprando e braços mecânicos mudando de posição pode ser ouvido em toda a instalação. De vez em quando, um robô autônomo toca um jingle fofo para sinalizar sua chegada. Esses robôs, conhecidos como AGVs (para veículos guiados automaticamente), percorrem o chão da fábrica transportando materiais para suas estações designadas, guiados por trilhos de alumínio no chão. Disseram-me que existem 80 bots nas instalações da empresa em Gumi, onde telefones como o Galaxy S23 e o novo Galaxy Z Flip 5 são montados.

Robôs itinerantes e braços mecânicos podem ser comuns em fábricas nessa escala (basta perguntar Amazonas). E como as instalações da Samsung produziram 6 bilhões de gadgets desde 1988 e vendem mais de um milhão de telefones principais por mês, não é de admirar que a empresa tenha contratado assistência automatizada. Mas visitar a fábrica de celulares da Samsung, onde testemunhei um Galaxy S23 Ultra passar de pouco mais que uma placa de circuito para um produto totalmente embalado, ilustra o quão granular, organizado e, claro, automatizado é o processo de produção.

A fábrica móvel e o laboratório de automação da Samsung estão cheios de robôs que ajudam a transferir materiais e montar e testar produtos.

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Uma visita também fornece algum contexto sobre por que leva tanto tempo para que novos dispositivos passem de conceitos a produtos disponíveis comercialmente. Além de garantir que tecnologias como telas dobráveis ​​ou telas roláveis ​​funcionem corretamente, a Samsung precisa desenvolver novas máquinas e integrar processos de inspeção na linha de produção para montá-las em escala. Cada componente, mesmo os aparentemente menores, como um sensor de impressão digital, tem seu próprio local designado na linha de produção para verificações de qualidade.

Mas, apesar de todos esses testes, a Samsung ainda está envolvida em controvérsias sobre produtos com defeito. Ele teve que recolher o Galaxy Note 7 em 2016 após problemas de superaquecimento. E atrasou o lançamento de seu primeiro telefone dobrável, o Galaxy Fold, em 2019, depois que alguns analistas relataram telas quebradas. Pesquise no Reddit e você encontrará histórias de Proprietários do Galaxy Z Flip com dispositivos defeituosos.

Antes de visitar a área onde os telefones Galaxy são montados, aprendi sobre o processo do dispositivo de montagem em superfície. É aqui que os materiais são montados e soldados em uma placa de circuito impresso, que é essencialmente o sistema cardiovascular do seu telefone Galaxy. Os materiais são desenrolados do que parece ser um rolo de fita gigante, com uma média de 23 a 25 componentes sendo montados toda vez que você pisca.

Após o processo de soldagem e várias inspeções, uma grande placa de circuito impresso é então cortada nas placas individuais menores que alimentam os telefones. Uma placa é normalmente dividida em partes que podem alimentar de quatro a seis telefones.

Embora eu não tenha visto essas etapas, porque a instalação precisa ter controle de temperatura, umidade e poeira, consegui um assento na primeira fila da linha de produção principal. Braços robóticos moveram diligentemente Galaxy S23 Ultras parcialmente montados ao redor da esteira transportadora, prendendo conectores e inserindo parafusos meticulosamente.

Braços robóticos movem telefones parcialmente montados ao redor da esteira transportadora.

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Uma grande parte da linha de montagem é dedicada a verificações de qualidade. A Samsung diz que existem cerca de 30.000 a 50.000 itens de inspeção apenas para a linha Galaxy S23. Isso inclui a conexão S Pen; a porta de carregamento; funcionalidade de comunicação de campo próximo (ou NFC, a tecnologia que alimenta os pagamentos sem contato); painéis de tela sensível ao toque; sensores de impressão digital; câmeras; caixas de som; a bandeja do cartão SIM; e conexões Wi-Fi. Também há pontos de verificação na linha de montagem de chips que permitem conexões 5G de onda milimétrica e banda ultralarga, a tecnologia de detecção de proximidade que permite que os telefones compartilhem arquivos com mais facilidade e funcionem como chaves digitais do carro.

Os robôs estão por toda parte durante o processo de montagem, mas nem tudo são máquinas no chão de fábrica da Samsung. Quase mil funcionários trabalham só nessa linha. Lembrei-me disso uma vez que saí do chão de fábrica e perambulei pelo terreno do campus, onde os funcionários faziam caminhadas à tarde sob guarda-sóis coloridos para protegê-los do sol.

Um Galaxy Z Flip 5 passa na linha de montagem da Samsung.

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A linha de montagem também é apenas uma parte das instalações da Samsung. Há também um laboratório de automação nas instalações da empresa, onde a Samsung testa os dispositivos atuais e futuros para ver se eles funcionam como deveriam sob uso normal. (Isso é diferente do laboratório de confiabilidade no campus Digital City da Samsung em Suwon, Coreia do Sul, onde os dispositivos são avaliados sob condições mais severas e estressantes.)

E sim, assim como a linha de montagem, ela está cheia de robôs que metodicamente executam suas tarefas. A Samsung diz que seis meses de testes neste laboratório equivalem a dois anos de uso do consumidor.

Um robô testa um Samsung Galaxy Watch.

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É neste laboratório que Z Flips e Z Folds são dobrados e desdobrados repetidamente, S Pens são conectadas e desconectadas de telefones continuamente e máquinas bicam os teclados na tela. Braços robóticos mexem e agitam rigorosamente com Galaxy Watches em seus pulsos para simular treinos.

Uma câmara dentro do laboratório abriga cinco modelos faciais para testar o reconhecimento facial, um recurso comum na maioria dos smartphones Samsung. Embora eu não pudesse ver o interior, disseram-me que existem diferentes modelos destinados a testar como a tecnologia funciona entre várias etnias e em várias condições de iluminação.

Há um teste para aparentemente tudo que você possa imaginar, incluindo tarefas simples como andar com o telefone na mão e balançar enquanto você pisa. E esses são apenas uma fração dos testes que a Samsung executa. Em outros cantos do laboratório, robôs estão carregando e descarregando as baterias dos telefones da Samsung, conectando Galaxy Buds repetidas vezes e testando sensores de impressão digital sob diferentes temperaturas.

Um robô digita no teclado de um telefone Galaxy no laboratório de automação da Samsung.

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Depois de dar uma olhada no laboratório de testes e na linha de produção da Samsung, estou começando a entender por que os novos gadgets demoram tanto para ir do protótipo ao produto. A Samsung estava exibindo a tecnologia de exibição flexível em 2011, muito antes da chegada do primeiro Galaxy Fold em 2019. Isso me faz pensar quanto tempo levará até que outros dispositivos que estão no estágio conceitual se transformem em produtos reais.

A Samsung apresentou seus conceitos de exibição na CES 2023.

David Katzmaier/CNET

Na CES 2023, a convenção anual de tecnologia que acontece em Las Vegas todo mês de janeiro, a Samsung apresentou dispositivos conceituais com telas deslizantes que podem ser expandidas conforme necessário. O chefe móvel da Samsung, TM Roh, também disse à CNET em uma entrevista que a empresa tem outros conceitos em andamento além do que foi mostrado na CES.

Além dos telefones, a Samsung também lançou um projeto de realidade misturada que está criando em colaboração com o Google e a Qualcomm. E começaram a circular rumores sobre um sistema de rastreamento de saúde Samsung Galaxy anel.

Só o tempo dirá para onde vai o roteiro de produtos da Samsung. Mas se a empresa está testando novos dispositivos dobráveis ​​e anéis inteligentes, tenho certeza de que eles estavam sendo testados em algum lugar dos laboratórios da Samsung, longe da vista.